Qual a distância de um ano-luz?

A grande concha amarela representa um ano-luz; a concha amarela menor representa um mês-luz. Leia mais sobre esta imagem no Wikimedia Commons.

Estrelas diferentes do nosso Sol estão tão distantes que os astrônomos falam de suas distâncias não em termos de quilômetros ou milhas - mas em anos-luz . A luz é o material que mais se move no universo. Se simplesmente expressarmos os anos-luz como milhas e quilômetros, acabaremos com números impossivelmente grandes. Mas o astrônomo do século XX Robert Burnham Jr. - autor do Manual Celestial de Burnham - desenvolveu uma maneira engenhosa de retratar a distância de um ano-luz e, finalmente, de expressar a escala de distância do universo, em termos compreensíveis.

Ele fez isso relacionando o ano-luz à unidade astronômica - a distância terra-sol.

Uma unidade astronômica, ou AU, é igual a cerca de 150 milhões de quilômetros.

Outra maneira de ver: a unidade astronômica tem um pouco mais de 8 minutos-luz de distância.

Um feixe de luz leva 8 minutos para percorrer 150 milhões de milhas (150 milhões de km) do sol para a Terra. Imagem via Brews OHare no Wikimedia Commons.

Robert Burnham notou que, por coincidência, o número de unidades astronômicas em um ano-luz e o número de polegadas em uma milha são praticamente o mesmo.

Para referência geral, existem 63.000 unidades astronômicas em um ano-luz e 160.000 cm (63.000 polegadas) em 1, 6 km.

Essa maravilhosa coincidência nos permite trazer o ano-luz para a Terra. Se escalarmos a unidade astronômica - a distância Terra-Sol - a uma polegada, o ano-luz nessa escala representará 1, 6 km.

A estrela mais próxima da Terra, além do Sol, é Alpha Centauri, a cerca de 4, 4 anos-luz de distância. Escalar a distância entre o Sol e a Terra a uma polegada coloca esta estrela a 7, 4 milhas (7 km) de distância.

A estrela vermelha no centro desta imagem é Proxima Centauri, a vizinha mais próxima do nosso sol entre as estrelas. Um feixe de luz desta estrela leva cerca de 4 anos para viajar para a Terra. Imagem via hyperphysics.phy-astr.gsu.edu.

Escalando a unidade astronômica em uma polegada (2, 5 cm), aqui estão as distâncias de várias estrelas brilhantes, aglomerados de estrelas e galáxias:

Alpha Centauri: 6, 4 km

Sirius: 14 km (9 milhas)

Vega: 40 km

Fomalhaut: 40 km

Arcturus: 60 km

Antares: 966 km

Cluster de estrelas abertas das Plêiades: 708 km

Aglomerado globular de estrelas Hércules (M13): 38.000 km (24.000 milhas)

Centro da Via Láctea: 27.000 milhas (43.500 km)

Grande galáxia de Andrômeda (M31): 3.700.000 km

Galáxia Whirlpool (M51): 60.000.000 km (37.000.000 milhas)

Sombrero galaxy (M104): 65.000.000 milhas (105.000.000 km)

Existem 33 estrelas a 12, 5 anos-luz do nosso sol. Imagem via Atlas do Universo.

A luz é o material que mais se move no universo . Viaja a incríveis 300.000 km por segundo.

Isso é muito rápido. Se você pudesse viajar na velocidade da luz, seria capaz de circular o equador da Terra cerca de 7, 5 vezes em apenas um segundo!

Um segundo de luz é a distância que a luz percorre em um segundo, ou 7, 5 vezes a distância ao redor do equador da Terra. Um ano-luz é a distância que a luz percorre em um ano.

Quão longe é isso? Multiplique o número de segundos em um ano pelo número de milhas ou quilômetros que a luz viaja em um segundo, e aí está: um ano-luz. São cerca de 9, 5 trilhões de quilômetros.

Essa escala começa perto de casa, mas nos leva até a galáxia de Andrômeda, o objeto mais distante que a maioria das pessoas pode ver a olho nu. Imagem via Bob King / Skyandtelescope.com.

Conclusão: a escala de anos-luz expressa em milhas e quilômetros.

O que é um ano-luz?